“De man was een dandy lion

PARAMARIBO - “De man was een dandy lion, de belichaming van verfijning. Een heer met uitzonderlijke manieren”, prees NiNsee-voorzitter Antoin Deul een van de eerste zwarte ondernemers in Nederland, Joseph Sylvester alias Menthol. Vorige week nam Deul het eerste exemplaar van het boek ‘Menthol’ in ontvangst. Daarin staat het leven beschreven van de zwarte man die Nederland leerde tanden poetsen. “Zijn verhaal staat tegen de achtergrond van vierhonderd jaar koloniale overheersing. Joseph Sylvester staat symbool voor de strijd die de zwarte samenleving nog steeds voert.”  

"De daadkracht die deze man liet blijken moest beschreven worden. Zijn strijdbaarheid, ondernemersgeest en trotse houding naar de witte samenleving toe maakten van hem een man die tegen de stroom inging", vervolgt Deul, die tot de trieste conclusie komt dat Sylvester desondanks nooit als een gelijke werd behandeld. "Een gedreven respectvolle zakenman die met zijn zwarte handelsgeest een essentieel gezondheidsproduct op de markt bracht voor Nederland."

Tot de jaren twintig van de vorige eeuw wist Nederland niet wat tanden poetsen was. "Met een beetje zout, gewreven over het gebit, werd de mondhygiëne in stand gehouden", herinnert schrijver van het boek Frank Krake zijn gehoor bij de presentatie van het boek.

Joseph Sylvester trok van stad naar stad, van markt naar markt om zijn 'Babajaba tandpasta' aan de man te brengen. Hij koos de plaatselijke bevolking al proefkonijn om zijn product te demonstreren. Ofschoon zijn zwarte verschijning als een attractie werd gezien en veel publiek trok, wist hij met zijn handelsgeest toch Nederlanders massaal aan het poetsen te krijgen. Zijn spierwitte gebit was als handelsmerk tevens de reclame voor zijn succesvolle tandpasta.-.
  1. man 5
  2. zwarte 5
  3. nederland 4
  4. sylvester 4
  5. deul 3